Nouvelle piste pour combattre les virus

Un remède contre le rhume peut être sur le chemin après “une découverte remarquable dans un laboratoire de Cambridge”, a rapporté The Independent. Le journal a déclaré que de nouvelles recherches ont identifié un mécanisme auparavant inconnu qui permet au système immunitaire de combattre les virus même après qu’ils ont infecté les cellules.

Dans l’étude, les chercheurs ont constaté que les anticorps qui s’attachent à un virus étaient capables de le suivre dans les cellules et aider à détruire le virus avant qu’il ne commence à se reproduire. Ceci est en contraste avec la compréhension antérieure que les anticorps ne pénètrent pas dans les cellules et ne sont efficaces que pour combattre l’infection avant que les virus envahissent les cellules.

Cette étude fournit un aperçu intéressant sur la façon dont les virus et les anticorps se comportent dans le corps, et découvre des mécanismes qui pourraient être ciblés par de futurs traitements ou thérapies. Cependant, on ne sait pas avec quelle rapidité ou avec succès cette connaissance se traduira par des remèdes ou des traitements devenant disponibles. Cela nécessiterait le développement et la mise à l’essai de nouveaux médicaments, un processus incertain qui prend habituellement plusieurs années.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs du Laboratoire de biologie moléculaire de Cambridge et du Centre de virologie moléculaire médicale de Londres, tous deux financés par le Medical Research Council. Il sera bientôt publié dans le journal scientifique et médical de la National Academy of Sciences des États-Unis.

L’histoire a été rapportée de diverses manières par les journaux. La couverture de The Guardian a mis l’accent sur la façon dont la découverte peut permettre de nouvelles stratégies de lutte contre les infections, tandis que d’autres journaux ont fait des déclarations plus audacieuses sur de nouveaux traitements potentiels basés sur cette connaissance disponible dans quelques années. La déclaration du Daily Mirror selon laquelle «les rhumes peuvent être éliminés plus rapidement avec un simple spray nasal» n’a pas été confirmée par les résultats de l’étude.

Le document de recherche original ne fait aucune déclaration quant aux avantages médicaux potentiels de la découverte, de sorte que l’origine de ces affirmations sur les utilisations potentielles de ces connaissances n’est pas claire. Cependant, la couverture médiatique a généralement montré qu’il s’agissait de recherches exploratoires en laboratoire dans des cellules isolées et expliqué la manière dont les virus affectent le corps.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Les virus sont de minuscules particules infectieuses qui peuvent causer diverses maladies, notamment la grippe, l’hépatite, la varicelle et le rhume. Cependant, contrairement aux bactéries, ils n’ont pas la capacité de se répliquer à l’extérieur des cellules. Au lieu de cela, ils se répliquent en entrant dans les cellules et en les prenant en charge, ce qui leur permet de produire plus de particules virales qui peuvent ensuite se propager et infecter d’autres cellules.

Dans cette étude de laboratoire, les chercheurs ont examiné comment les virus envahissent les cellules et comment les anticorps sont impliqués dans la réponse immunitaire qui suit. Les anticorps sont de petites molécules dans le système immunitaire qui s’attachent aux agents pathogènes envahisseurs (bactéries et virus) pour aider l’organisme à combattre l’infection. L’étude s’est concentrée sur l’adénovirus, qui peut causer des infections respiratoires mais pas le «rhume», bien qu’il puisse causer des symptômes semblables à ceux du rhume. L’étude n’a impliqué aucun peuple ou animal.

On pensait auparavant que les anticorps ne pénètrent pas dans les cellules et ne sont donc efficaces contre les virus que s’ils peuvent atteindre le virus avant qu’il n’envahisse une cellule. Cette étude a démontré que ce n’est pas toujours le cas.

Pour que cette découverte mène à un «remède contre le rhume», les chercheurs devraient vérifier si le même processus était vrai pour d’autres virus respiratoires. Il serait alors nécessaire de développer de nouveaux médicaments qui devraient être testés dans des essais cliniques. Ce processus prendra probablement plusieurs années.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Il était déjà connu qu’une protéine appelée «tripartite contenant un motif 21» (TRIM21) pouvait se lier à des molécules d’anticorps. Cependant, TRIM21 se trouve à l’intérieur des cellules et les anticorps se trouvent généralement à l’extérieur. Pour voir si les anticorps entrent en contact avec TRIM21 à l’intérieur des cellules, les chercheurs ont pris des adénovirus et les ont enrobés dans des anticorps. Ensuite, ils ont introduit les virus dans des lignées cellulaires qui ont la capacité de continuer à croître dans le laboratoire. En utilisant des colorants fluorescents, ils pourraient voir si les anticorps sont également entrés dans les cellules et si TRIM21 était capable de se lier à eux.

Les chercheurs ont entrepris d’autres expériences pour explorer le rôle de TRIM21 pour aider le système immunitaire à combattre les virus une fois qu’ils ont envahi les cellules. Ils ont également testé comment TRIM21 interagit avec d’autres molécules du système immunitaire et comment il contribue à la dégradation des virus une fois qu’ils entrent dans les cellules.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont découvert que les adénovirus enrobés d’anticorps pouvaient pénétrer dans les cellules et que c’était là qu’ils attiraient les molécules TRIM21. Au sein des cellules, TRIM21 et les anticorps ont agi pour aider le système immunitaire à combattre le virus. Ils ont trouvé que TRIM21 a aidé à neutraliser les virus, qui ont ensuite été dégradés par des processus à l’intérieur de la cellule. Cela s’est produit rapidement, ce qui signifie que le virus a été neutralisé avant même qu’il ait eu la chance de déclencher le processus de réplication dans la cellule infectée.

La façon dont TRIM21 fonctionne à l’intérieur d’une cellule s’est avérée être différente des autres mécanismes du système immunitaire, car elle permet aux cellules de tuer un virus sans avoir besoin de l’aide externe de cellules spécialisées du système immunitaire.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs affirment que leurs résultats montrent que «l’immunité humorale ne se limite pas à la protection extracellulaire mais peut neutraliser un virus même après son entrée dans une cellule». Cela signifie que la partie du système immunitaire qui utilise les anticorps comme ligne de défense est active des cellules ainsi qu’à l’extérieur. Cela va à l’encontre de la pensée précédente, car on pensait seulement que les défenses basées sur les anticorps fonctionnaient à l’extérieur des cellules.

Ils rapportent également que la façon dont TRIM21 aide le système immunitaire “offre la possibilité de” guérir “plutôt que de tuer une cellule infectée” en raison de la rapidité avec laquelle il neutralise le virus avant qu’il n’ait eu la chance de se répliquer. Les chercheurs ont noté que TRIM21 est présent dans la plupart des cellules et pas seulement dans les cellules immunitaires spécialisées.

Conclusion

Cette étude rapporte un développement intéressant dans la compréhension du rôle que jouent les anticorps pour aider le corps à combattre les infections virales. Lorsque l’on considère la probabilité que cela conduise à un «remède contre le rhume», il convient de noter que:

C’était une étude de laboratoire réalisée dans des cellules. Un remède ou un traitement contre une maladie virale nécessitera beaucoup plus de recherches sur le développement de médicaments, l’évaluation de l’innocuité et les essais cliniques dans des populations animales et humaines. Ce processus serait long et pourrait ne pas s’avérer efficace.

Les chercheurs n’ont pas réellement utilisé le virus responsable du «rhume commun» (rhinovirus) dans cette étude, mais plutôt celui qui peut causer d’autres maladies respiratoires (adénovirus) souvent avec des symptômes similaires.

Les virus peuvent varier dans leur structure et leurs propriétés. Les résultats devraient être répliqués avec d’autres types de virus pour savoir si la réponse d’anticorps est la même. Cependant, les chercheurs ont observé l’effet dans un certain nombre de différents types de cellules et d’anticorps.

C’est une recherche prometteuse qui peut mener à un certain nombre de développements médicaux utiles. Cependant, il convient de souligner que ceux-ci peuvent être loin.