Des éléphants renifleurs de TNT pourraient bientôt assister les efforts de localisation des mines en Angola

La guerre civile angolaise de 27 ans a laissé des marques indélébiles sur l’ancienne colonie portugaise. Les plus durables sont, sans aucun doute, les millions de mines terrestres non explosées sous la campagne angolaise. Des dizaines de milliers de personnes ont été grièvement blessées ou tuées par des mines terrestres. Pour tenter de résoudre cette crise, les gens se sont tournés vers les sens supérieurs des chiens et des rats gambiens en sachets pour détecter le trinitrotoluène (TNT), la principale composante des mines terrestres. Maintenant, des chercheurs de l’Université de Witwatersrand à Johannesburg, en Afrique du Sud, ont identifié un autre animal qui pourrait potentiellement aider à résoudre ce problème: les éléphants.

Il n’est pas surprenant que les éléphants aient été pris en compte pour la détection des mines terrestres. Ashadee Kay Miller, un étudiant de troisième cycle de l’Université de Witwatersrand, a expliqué que ces animaux ont un nombre exceptionnellement élevé de gènes de récepteur olfactif (OR) à près de 2000 gènes OR. Plus le nombre de gènes OR est élevé, meilleur est le sens de l’odorat. Avec les chiens ayant seulement 811 gènes OU et les rats ayant 1207, cela fait des éléphants parmi les meilleurs renifleurs dans le règne animal.

Dans cet esprit, Miller et ses collègues ont mis à l’épreuve leurs capacités d’odorat. Ils ont recruté trois éléphants d’Afrique auprès d’Adventures With Elephants, un centre de tourisme éducatif situé à Limpopo, en Afrique du Sud. Les chercheurs ont utilisé un système de formation basé sur les récompenses pour apprendre aux éléphants comment identifier le TNT par l’odeur – d’abord, parmi les échantillons blancs et inodores, puis parmi les odeurs distrayantes et odorantes.

Selon DailyMail.co.uk, les chercheurs ont placé les échantillons dans des seaux qui ont formé une ligne droite. Les éléphants ont ensuite été chargés de marcher à côté et d’enquêter sur le contenu de chaque seau, puis de lever et agiter leur jambe avant sur le seau qu’ils pensaient avoir TNT.

Sur les 97 échantillons de TNT utilisés pendant les essais, les éléphants n’en ont manqué qu’un seul. Ceci a mis leur score de sensibilité à 99,7%, la sensibilité étant définie comme la «propension à indiquer chaque fois qu’une substance cible (dans ce cas TNT) est présente». En comparaison, les chiens détectant le TNT ont un score de sensibilité de 93,7%.

Cependant, les éléphants ont accumulé un score de sélectivité plus bas, ou la «propension à indiquer uniquement le TNT, et pas seulement n’importe quelle substance odorante». Ils ont fait six identifications faussement positives, ayant confondu cinq échantillons d’acétone sur 53 pour le TNT, ainsi qu’un échantillon sur 24 d’essence. Leur score de sélectivité est de 95,1%, ce qui est inférieur au score de 100% obtenu par les chiens.

“Nos résultats indiquent que les éléphants sont près de cinq pour cent plus susceptibles que les chiens d’indiquer la présence de TNT alors qu’en fait il n’y en a pas pemphigus. Mais les chiens sont presque 6% plus susceptibles de manquer le TNT que les éléphants », a noté Miller. Elle a ensuite ajouté: “Il est évidemment préférable que les détecteurs TNT soient sujets à des faux positifs plutôt qu’à des faux négatifs: en fait, cela pourrait faire la différence entre la vie et la mort.”

Aussi efficaces que les éléphants sentent le TNT, leur taille massive et leur poids les rendent désavantageux en tant que détecteurs TNT. Au lieu d’un travail sur le terrain, les éléphants pourraient plutôt être utilisés pour assurer le soutien des opérations de déminage à l’écart.

“Les échantillons recueillis par télémétrie explosive à distance par des véhicules sans pilote tels que les drones pourraient être envoyés aux éléphants pour un dépistage. Les informations recueillies auprès des éléphants de détection TNT pourraient être transmises aux équipes de démineurs travaillant sur les lignes de front, avant même qu’elles ne soient déployées », a déclaré M. Miller. “Ce système d’alerte précoce pourrait potentiellement sauver la vie des démineurs et de leurs compagnons biocapteurs dédiés.”

Plus que de simples efforts de déminage, Miller a suggéré que les sens vifs de reniflement des éléphants pourraient être utiles dans d’autres domaines tels que la détection de la maladie. Actuellement, des chiens spécialement formés sont formés pour dépister les maladies aiguës et chroniques chez les patients. La précision et la fiabilité de ces animaux s’est avérée supérieure à celle des machines dans certains cas. (Connexes: Scientifiques ÉTONNÉS: Les chiens sont capables de détecter le cancer plus précisément que de nombreux laboratoires)

Les éléphants ont plusieurs avantages sur les chiens, explique Miller: «Ils nécessitent moins d’entretien que les chiens pour les garder sur le parfum de la cible. En outre, étant donné leur longévité – ils peuvent vivre jusqu’à 60 ans dans la nature – les éléphants, une fois formés, pourraient servir de biocapteurs de longue date qui survivent à leurs homologues actuels.

“Et, surtout, les tâches biologiquement appropriées qui engagent des comportements naturels pour obtenir des récompenses sont très stimulantes pour les animaux en captivité. Ainsi, non seulement les éléphants pourraient potentiellement sauver des vies tout en flairant le danger – ils pourraient s’amuser en même temps. “

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