Les grosses têtes donnent des «avantages de la démence»

“Avoir une grosse tête peut protéger contre la démence”, a rapporté la BBC. Le rapport a rapporté que la recherche sur 270 patients atteints de la maladie d’Alzheimer a montré qu’une tête plus grande (marqueur de la taille du cerveau) était liée à une meilleure performance des tests cognitifs, même lorsque les patients avaient la même perte cérébrale.

Ce fut une étude préliminaire qui nécessite des recherches supplémentaires dans un groupe plus large de personnes. Il est important de souligner que la taille du cerveau est largement déterminée par les gènes et il n’est pas clair s’il est possible d’influencer suffisamment la taille du cerveau pendant l’enfance pour promouvoir une meilleure résilience de la fonction cérébrale après la perte de cerveau.

Cependant, les chercheurs espèrent que la compréhension de la façon dont le cerveau compense après avoir été endommagé par la maladie d’Alzheimer peut aider à développer des stratégies pour maintenir une fonction améliorée plus longtemps chez les patients atteints de la maladie.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de la Technische Universität München en Allemagne, de l’Université de Cambridge, de l’Ecole de santé publique de l’Université de Boston et de l’Université de Californie à Davis. Il a été financé par le National Institute on Aging aux États-Unis. L’étude a été publiée dans la revue médicale Neurology.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette étude transversale chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer (AD) a exploré comment la taille du cerveau d’une personne et la quantité de mort cellulaire cérébrale qu’ils avaient affecté leurs symptômes de la MA.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé les données de l’étude MIRAGE (Multi-Institutional Research in Alzheimer’s Genetic Epidemiology), une étude multicentrique en cours à la recherche de facteurs de risque génétiques et environnementaux pour la MA. Les données comprenaient des informations sur les facteurs de risque des participants pour la maladie d’Alzheimer, des échantillons de sang pour les tests génétiques et des IRM de leur cerveau. Il y avait aussi des informations sur le degré de déficience cognitive des participants, évalué par un test appelé Mini-Mental State Examination (MMSE).

Les chercheurs ont utilisé les IRM pour évaluer la proportion de perte de cerveau chez chaque patient. Ils ont également évalué quelle variante du gène APOE (associé à la maladie d’Alzheimer) chaque participant avait hypertrophie bénigne de la prostate.

Pour cette étude, les chercheurs ont fait une mesure supplémentaire de la circonférence de la tête chez 270 patients atteints de la maladie d’Alzheimer en utilisant un ruban à mesurer. Ces patients présentaient des symptômes de la maladie d’Alzheimer pendant cinq ans et demi en moyenne, et avaient 70 ans lorsque les symptômes ont commencé. Ces nouvelles mesures ont été comparées aux données médicales des participants de l’étude MIRAGE pour estimer la relation entre la perte de cellules cérébrales et la perte de la fonction cognitive et si la taille du cerveau du patient l’affectait.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont constaté que les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer pendant une période plus courte obtenaient des scores plus élevés au test MMSE (indiquant moins de déficience cognitive) et étaient associées à une perte moindre de cerveau. Les personnes ayant des scores MMSE inférieurs avaient tendance à être plus âgés, mais il n’y avait pas d’association entre la circonférence de la tête et le score obtenu par les personnes lors du test MMSE.

Les scores MMSE n’étaient pas affectés par l’origine ethnique ou d’autres conditions médicales telles que le diabète ou la dépression. Les scores n’étaient pas non plus affectés par le fait qu’une personne portait ou non le variant APOE, car ceux qui le portaient avaient des scores similaires sur le test pour les personnes qui ne le portaient pas.

Les chercheurs ont modélisé l’association entre la perte de cerveau et le score MMSE en utilisant une technique statistique appelée régression linéaire multiple. Bien que l’analyse précédente n’ait montré aucune association entre la circonférence de la tête et la capacité cognitive, les tests de régression ont montré que la circonférence de la tête influençait la relation entre le degré de perte de cerveau et la fonction cérébrale. Cela signifiait qu’une plus grande circonférence de la tête était associée à un effet réduit de la perte de cerveau sur la fonction cérébrale (p = 0,04, β = -0,21).

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs affirment qu’une plus grande circonférence de la tête réduit l’association entre la perte de cellules cérébrales et la déficience cognitive.

Ils disent également que, comme les cerveaux humains atteignent 93% de leur taille normale à l’âge de six ans, le «développement neural optimal» dans ces premières années peut fournir un tampon pour plus tard dans la vie. Bien que ce soit principalement prédéterminé par la génétique, d’autres influences externes, telles que la nutrition et les maladies du cerveau, peuvent également avoir un effet. Ils suggèrent que le ciblage de ces facteurs au début de la vie peut affecter le risque de développer la maladie d’Alzheimer plus tard dans la vie.

Conclusion

Cette étude préliminaire a révélé qu’une circonférence de la tête plus importante (en tant qu’indicateur de la taille du cerveau) était associée à une diminution de la mort des cellules cérébrales et à une diminution des symptômes de la maladie d’Alzheimer. Les chercheurs ont souligné les limites suivantes à leur étude.

Les patients ont été recrutés pour l’étude dans des cliniques de mémoire spécialisées. En tant que tels, ces patients peuvent ne pas être représentatifs de la population plus large de la maladie d’Alzheimer car ils peuvent avoir reçu des soins différents.

La perte de cerveau a été évaluée par les chercheurs eux-mêmes en examinant visuellement les IRM. Rétrospectivement, les chercheurs suggèrent qu’une approche informatisée de la mesure des volumes cérébraux aurait réduit la probabilité d’erreur humaine.

La circonférence de la tête a été utilisée pour estimer la taille du cerveau. Bien qu’il s’agisse d’un moyen largement accepté de mesurer indirectement la taille du cerveau, une mesure informatisée du volume intérieur du crâne a pu fournir des mesures plus précises de la taille du cerveau.

L’étude n’a fait qu’une mesure de la perte de cerveau et n’a utilisé que l’évaluation la plus récente de la fonction cérébrale. Des recherches supplémentaires seraient nécessaires pour voir si ces associations étaient maintenues au fil du temps.

Il s’agissait d’une étude préliminaire qui justifie des recherches plus poussées sur un groupe plus large de personnes. Il est important de souligner que la taille du cerveau est largement déterminée par les gènes et il n’est pas clair s’il est possible d’influencer la taille du cerveau pendant l’enfance et donc de promouvoir une plus grande résilience de la fonction cérébrale après la perte du cerveau. Cependant, comprendre comment le cerveau compense après avoir été endommagé par la maladie d’Alzheimer peut aider à développer des stratégies pour promouvoir une fonction améliorée plus longtemps chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer.